Hariri Majority thin with Jumblatt Defection; Brits Urge Peace

Britain urges Syria to help push Mideast peace (AFP)

DAMASCUS — British Foreign Office Minister Ivan Lewis on Tuesday urged Syria to help push deadlocked Israeli-Palestinian peace talks and also resume its own negotiations with the Jewish state.

Lewis also told reporters that Israel should return the strategic Golan Heights to Syria as part of a comprehensive peace between the two arch-foes, following talks with Foreign Minister Walid Muallem.

“We want Syria to use its influence in terms of helping to create the conditions now for the two-state solution between the Israelis and the Palestinians so crucial to the stability of the region,” Lewis said.

“We expressed the hope that as soon as it is possible the negotiations resume between Israel and Syria on the question of the Golan Heights and also the question of normalising relations between the two countries,” he added.

Lewis, who arrived on Monday for talks with Syrian leaders, said a keynote speech in June by US President Barack Obama in Egypt to engage the region had struck optimism for Middle East peace.

“We think that there is now a very important opportunity that perhaps hasn’t existed in the past for one of the world’s great conflicts to begin to come to an end, the conflict of the Middle East,” he said.

A solution, he said, should include “a viable Palestinian state” alongside Israel and a “comprehensive peace between Syria and Israel which includes the return of the Golan Heights.”

Turkey last year brokered four rounds of indirect talks between Israel and Syria, but these were suspended when Israel launched an offensive against the Gaza Strip in late December.

Syria has conditioned the resumption of talks to Israel’s return of the Golan, which was seized by the Jewish state during the 1967 Six Day War and later annexed.

But Israel refuses to give up control of the strategic plateau.

“Whatever the case, the Golan must remain under Israeli control in any agreement with Syria,” Israeli Foreign Minister Avigdor Lieberman told a delegation of US congressman on Monday.

Lewis also urged Syria to use its influence to help stabilise neighbouring Iraq and Lebanon

Reconnecting America and Syria

Internet users could be among the first to benefit as the US prepares to dismantle trade sanctions

American officials are preparing to waive some of the sanctions against Syria imposed by the Bush administration, according to Imad Moustapha, the Syrian ambassador to Washington.

First to go will be the ban on exports of spare parts and safety equipment for the Syrian civil aviation industry, followed by that on computer products. Crucially, this will mean Syrian internet users should be able to download software and buy goods and services online.

The only sticking point is that the rules will not be swept away with one signature in the Oval Office. Instead they will be handled on a case-by-case basis. But the US is hinting it will push through each individual waiver request without too much difficulty….

…Why not go all the way and revoke the entire sanctions law? Imad Moustapha claims that would require the assent of the US Congress, where President Barack Obama could run into difficulties. Instead, the plan seems to be to lift parts of the embargo one by one until the law becomes meaningless.

Defense Minister Ehud Barak says Israel should join the U.S. peace initiative for the Middle East when it’s ready.

Lebanon’s Hariri takes time out after ally quits
Tue Aug 4, 2009
By Tom Perry

BEIRUT (Reuters) – Lebanese Prime Minister-designate Saad al-Hariri has taken a holiday to “think and reflect” after a once close ally quit his anti-Syria coalition in a move expected to delay the formation of a new government.

Druze leader Walid Jumblatt’s departure from Hariri’s “March 14″ alliance this week has redrawn Lebanon’s political map and undermined the coalition’s June parliamentary election victory over rivals including the powerful Iran-backed Hezbollah group.

Hariri, a Saudi- and U.S.-backed billionaire businessman, had been expected to conclude talks this week on the formation of a coalition government grouping his alliance with parties allied to Syria, including Hezbollah and the Amal movement.

But he left the country Monday night for a holiday, his media office said. The trip aimed to give Hariri a chance to “think and reflect calmly,” according to a statement released after a meeting of MPs from his Future Movement.

Hariri wanted to “take some real distance from the heat of the debate over the political make-up of March 14 and likewise the consultations over the government formation,” it said.

Hariri, 39, had reached agreement last week on the division of cabinet seats, splitting the portfolios between his alliance, the rival “March 8″ alliance and a group of ministers to be named by President Michel Suleiman.

But Jumblatt has said the three ministers he is expected to be allocated in the 30-seat cabinet will be aligned with neither March 14 or March 8, the coalitions whose rivalry has defined Lebanese politics since the 2005 assassination of Hariri’s father, former prime minister Rafik al-Hariri.

He told Lebanese television station MTV that he would ally himself with Suleiman, who was elected president last year as a consensus candidate.

The change in his position is seen linked to an end to Syria’s isolation by many Western governments and rapprochement between Saudi Arabia and Syria, whose rivalry has been seen at the heart of Lebanon’s turmoil since the Hariri killing.

Jumblatt’s announcement has dealt a major blow to March 14, which won a parliamentary majority in a legislative election two months ago. Without his bloc of 11 MPs, March 14 no longer has an absolute majority in the 128-seat parliament.

Nabih Berri, parliament speaker and one of Syria’s closest allies in Lebanon, told as-Safir newspaper he feared a delay in the government formation. “It is very necessary that contacts be accelerated,” he said.

The Beirut stock exchange fell for a second day in response to the political outlook. The BLOM index fell 2.8 percent, dragged down by real estate firm Solidere. Its shares dipped more than 6 percent.

Jumblatt had been one of the most hawkish figures in the March 14 alliance, which coalesced after the Hariri killing with an agenda focused on ending Syrian influence in Lebanon.

Jumblat: March 14 to Remain a Majority in Lebanon; I Will Not Join Opposition

Progressive Socialist Party leader Walid Jumblat said following his announcement that he was terminating his alliance with March 14 forces that the coalition will remain a majority in Lebanon, stressing that he will not join the opposition.
Jumblat, in remarks published by several Lebanese newspapers on Tuesday, said his Sunday announcement “will not change the Cabinet lineup.”

“The majority will remain a majority,” he said, stressing his keenness to ensure the success of efforts undertaken by President Michel Suleiman toward a speedy government formation.

“I want to be independent… I did not apply to join March 8,” Jumblatt told the daily An Nahar newspaper in Tuesday’s edition, referring to the Hizbullah led-alliance.

A spokesman for Jumblatt’s Progressive Socialist Party told the Aljadeed TV that the departure from the pro-Western coalition was final. “But it’s not to join another group,” said Rami Rayess.

He urged a rapid formation of a national unity government.

“We need to see progress toward government formation, and that is in everybody’s interest,” Jumblat said.

Jumblatt stressed he was moving to the center, telling a TV station that he will take the side of Suleiman.

“I am an independent. I will not affiliate with any other team. I will join the President who is the guarantor,” Jumblat said in an interview with MTV late Monday.

He pointed that a number of MPs within his Democratic Gathering bloc would vote in favor of the majority.

The Druze leader on Sunday announced that his alliance with March 14 forces had been “out of necessity and must not continue.”

On Monday evening Jumblat called on the Iranian Embassy in Beirut where Ambassador Mohammed Riza Shibani extended him an invitation to visit Tehran. And on Tuesday, Jumblat is expected to visit the Beirut headquarters of the Syrian Social Nationalist Party for talks with its leader MP Assaad Hardan.

Comments (11)


1. why-discuss said:

An interesting article from Scarlett Haddad analyzing Jumblatt new “flip” towards Hezbollah, Syria and Iran.
She thinks many other allies to Hariri’s Future will switch to the center, following Jumblatt…

Le timing de la « bombe » de Joumblatt dirigé contre le gouvernement en gestation ?
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Par Scarlett HADDAD | 05/08/2009

Pour la troisième journée consécutive, la « bombe de Joumblatt » continue de dominer la scène politique. Et elle le fera encore pendant quelque temps, tant la démarche du chef du PSP a remis en question le statu quo actuel. Elle n’a pas seulement effacé les effets des élections déjà bien affaiblis par la volonté de former un gouvernement d’entente, mais elle a aussi modifié les équilibres politiques qui prévalaient avant ces mêmes élections. Selon un proche de Joumblatt, ce dernier a réédité son coup de force de 2005, lorsqu’il s’était allié avec le Courant du futur au bloc chiite (Amal et le Hezbollah), le temps de remporter la majorité parlementaire aux élections, avant de rompre cet accord pour se lancer dans une ligne politique hostile au Hezbollah et à ses alliés, la Syrie et l’Iran. En 2009, le voilà donc qui mène les élections législatives au sein du camp du 14 Mars, en traînant certes un peu les pieds, mais il a quand même pris sur ses listes les candidats qu’on lui proposait, acceptant de n’avoir qu’un bloc parlementaire de onze députés, en fait six de moins qu’en 2005. Mais une fois les élections terminées, il a pris ses distances avec le 14 Mars et lancé une nouvelle position centriste, mettant, qu’on le reconnaisse ou non, la majorité parlementaire qui a remporté les élections en danger. D’autant que dans les milieux de l’opposition, on annonce d’autres « repositionnements » dans le genre de celui de Joumblatt. En effet, alors que les chrétiens du 14 Mars laissent entendre que certains députés membres de la Rencontre démocratique (le bloc de Joumblatt) pourraient s’en retirer, des sources opposées affirment que les députés Nagib Mikati et Ahmad Karamé, élus à Tripoli sur la liste de coalition avec le Courant du futur, pourraient rejoindre Joumblatt dans sa position centriste. D’autres sources ajoutent que le député Mohammad Safadi, qui s’est souvent démarqué des positions du 14 Mars, pourrait aussi suivre la voie ouverte par Joumblatt. D’autres noms sont encore avancés, mais rien n’est encore sûr. Par contre, en modifiant le paysage politique du nouveau Parlement, Joumblatt a fait passer au second plan les recours en invalidation présentés devant le Conseil constitutionnel par certains candidats qui ont échoué dans des circonscriptions cruciales, notamment au Metn et à Zahlé. En d’autres termes, le choc provoqué par la décision de Joumblatt est si grand que les tensions entre les rivaux traditionnels sont devenues banales.
Indépendamment des motivations de Joumblatt, qui sont nombreuses et liées à plusieurs facteurs dont certains régionaux et d’autres internes, c’est le timing de l’annonce qui retient le plus l’attention. Car tous les milieux politiques savaient que Joumblatt était en train d’opérer un virage et cherchait clairement à se rapprocher de la Syrie, du Hezbollah et de l’Iran. Mais il aurait pu annoncer sa décision après la formation du gouvernement qui semblait imminente, selon les déclarations des principaux concernés faites à la fin de la semaine dernière. Or s’il a choisi de lancer « la bombe » maintenant, c’est qu’il cherchait sciemment à entraver la formation du gouvernement. Des sources proches du PSP révèlent à cet égard que Joumblatt émettait depuis quelque temps des réserves sur l’attitude de Saad Hariri qu’il jugeait trop favorable aux Forces libanaises et aux Kataëb. Il avait d’ailleurs laissé transparaître son mécontentement dans certaines de ses déclarations.

Mais Saad Hariri a, selon des sources proches de Nabih Berry, mal pris les attaques de Joumblatt contre le 14 Mars et surtout contre le slogan de son bloc parlementaire « Liban d’abord ». Il a donc décidé de riposter. C’est pourquoi le Courant du futur a aussitôt publié un communiqué dans lequel il a rappelé à Walid Joumblatt « le passé honteux ». Le leader du PSP a, lui aussi, pris la mouche et ses proches affirment qu’il attend des explications de la part des auteurs du communiqué. Mais son attente pourrait se prolonger car le Premier ministre pressenti est parti prendre du repos dans le sud de la France. Berry, de son côté, s’emploie à calmer le jeu et, toujours selon ses propres sources, il ne souhaite pas que le conflit s’envenime entre le Courant du futur et le chef du PSP. La situation serait d’ailleurs drôle si elle n’était aussi étrange : Berry qui cherchait à rapprocher Joumblatt de la Syrie joue désormais les pompiers entre le chef du PSP et le Courant du futur. Mais ce n’est pas la seule bizarrerie de la situation libanaise.
Il serait toutefois réducteur de croire que Joumblatt a adopté cette position dans le seul but de mettre des bâtons dans les roues de la formation du gouvernement. D’autant que la communauté internationale et les pays arabes suivent avec grand intérêt cette naissance. Par conséquent, il est difficile de l’entraver pour des seules raisons internes, surtout de la part de Joumblatt qui, plus que quiconque, sait prendre le pouls des tendances régionales et internationales. Des sources proches de l’opposition assurent ainsi que Joumblatt n’a pas agi sur un coup de tête. Il aurait même tâté le terrain auprès des responsables saoudiens, qui l’auraient encouragé dans son virage en direction de la Syrie, qui s’inscrit dans leur politique d’ouverture en direction de Damas. De même, les Égyptiens qui la semaine dernière critiquaient les déclarations de Joumblatt se sont empressés hier de les placer dans le sens de l’intérêt du Liban… Les mêmes sources de l’opposition ajoutent que Joumblatt est déterminé à faire ce qu’il faut pour établir de nouveaux rapports avec les autorités syriennes. Il aurait ainsi refusé une invitation que lui avait adressée Frederick Hoffe à se rendre aux États-Unis pour rencontrer la nouvelle administration américaine, préférant exprimer clairement ses nouvelles options et arguant du fait que le président américain pourrait bien se rendre à Damas alors, à plus forte raison, doit-il le faire lui-même. Joumblatt avait ensuite accepté de déjeuner chez l’ambassadeur d’Iran, mais sur des conseils saoudiens, il aurait remis le rendez-vous à une date ultérieure pour permettre à la tempête soulevée par sa position de se calmer un peu.
Et maintenant ? Les observateurs estiment qu’il faut laisser passer un peu de temps pour absorber le choc provoqué par Joumblatt et permettre aux nouvelles équations de se mettre en place. Un nouveau contact syro-saoudien devrait aussi avoir lieu pour donner un nouvel élan au processus de formation du gouvernement qui, pourtant, ne semble plus prioritaire. Mais ce qui est sûr, c’est que par son initiative, Joumblatt s’est rendu une fois de plus incontournable sur la scène locale et indispensable sur la scène régionale. C’est désormais lui qui constitue le régulateur de la politique interne, puisqu’en se positionnant comme indépendant, il se réserve la liberté de se ranger dans un camp ou dans l’autre, selon les dossiers, ses convictions ou la tendance du moment. Une gageure…

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August 5th, 2009, 12:58 am

 

2. Amir in Tel Aviv said:

Video: IDF’s 7th armored brigade trains in the Golan.
The scenario: surprise Syrian attack, to try and snatch part of the Golan.

http://news.nana10.co.il/Article/?ArticleID=655289&pid=48&typeid=1
.

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August 5th, 2009, 4:38 pm

 

3. jad said:

“snatch part of the Golan” Sure, because Syria is the settlers who “SNATCH” the land like thieves from its owners not the other way around?
Even your biggest allies recognize the Syrian JOLAN as an occupied land and should get back to its owners which is the SYRIANS not your ‘Snatch y’ settlers.

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August 5th, 2009, 5:48 pm

 

4. Amir in Tel Aviv said:

Yes.. the JOLAN.
I’m asking myself if you are MaGnoon or MaJnoon.
.

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August 5th, 2009, 9:18 pm

 

5. jad said:

Since I’m Syrian, Ya Amir Ya Houmar, I pronounce it as J not as G.
I’m also asking myself are you Khomar or Houmar, or both?

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August 5th, 2009, 9:50 pm

 

6. Amir in Tel Aviv said:

I like you Jad.. you know that?

We could gather our both tribes, light a big fire in the middle
of the circle, dance the ‘peace dance’, and smoke the ‘peace pipe’.
.

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August 5th, 2009, 11:14 pm

 

7. jad said:

Thank you Amir..No, I don’t know that.
I also hope that one day those tribes can understand what peace means and get together and smoke “Peace water pipe”

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August 6th, 2009, 5:57 am

 

8. Ali said:

Amir,

Quick question:

The Israelis in the US have now begun to claim Arabic food as modern Israeli cuisine. Such as:
- Hummus
- Falafel (done before old)
- Tabbouleh
- Kibbeh
- Kafta

The list goes on..

What is up with that? Are the Palestinian, Lebanese and Syrian lands not enough?

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August 6th, 2009, 9:17 am

 

9. Amir in Tel Aviv said:

ALI,
Since we all love Hummus, some quick links:

One of my favorite Hummus in TLV, Ali Karavan (Abu Hassan):

http://www.youtube.com/watch?v=ZXPJUyFGMgE&eurl=http://humus101.com/EN/&feature=player_embedded

Charlie’s Angeles version of Hummus, or, how not to make Hummus:

http://humus101.com/?p=1104

And finally, a Hummus – Masabha place, I would love to visit in Tartus:

http://www.abufares.net/2006/12/mousabbaha-breakfast-of-champions.html

Bon Appétit.
.

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August 6th, 2009, 11:33 pm

 
 

11. idaf said:

Jumblat’s house in old Damascus is for sale for USD 21 million. Any interested buyers?

http://www.syria-news.com/var/articlem.php?id=6588

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August 10th, 2009, 9:36 pm

 

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