Bush and Olmert Downplay Syria Talks

Two items below: Memri puts together the evidence supporting claims that Fatah al-Islam is controlled by Syria. Olmert and Bush downplay talks with Syria at the joint news conference.

Syrian Efforts to Deny Fath Al-Islam Affiliation With Syrian Intelligence

Memri, June 20, 2007
No. 365
By H. Varulkar*


Following the exposure of an affiliation between Fath Al-Islam and Syrian intelligence during the interrogation of Fath Al-Islam members, Syrian and pro-Syrian elements and media have been making efforts to deny this affiliation. Fath Al-Islam leaders with connections to Syria have suddenly disappeared, to be replaced by new leaders, claimed to be connected to Al-Qaeda. In addition, one of the organization's new leaders and a pro-Syrian Lebanese source have stated that Fath Al-Islam is under the command of Al-Qaeda, a claim that was firmly denied by the organization's previous leadership. (Read it all)

Amnesty International: Iraqis Flee to Syria to Escape Violence

Talking to the press prior to their private meeting President Bush and PM Olmert said:

Q And I would like to ask you, the Prime Minister of Israel calls for negotiation with no precondition with Syria; so does President Assad of Syria, and he asks for U.S. mediation. Will you do it?

PRESIDENT BUSH: They can handle their own negotiations with Syria. If the Prime Minister wants to negotiate with Syria, he doesn’t need
me to mediate.

Q Do you think it’s a good idea?

PRESIDENT BUSH: It’s up to the Prime Minister. I haven’t had a chance to talk to him about that. I don’t know if you’re putting words
in his mouth, or not. But I’m looking forward to having a discussion about Iran and Syria and the neighborhood. But this man is plenty
capable of conducting his own negotiations without mediation.

PRIME MINISTER OLMERT: I will answer your question, right? We have been very, very attentive to the needs of the — humanitarian needs of Gaza and we will continue to provide everything that is necessary in order to meet these humanitarian needs. Israel will not be indifferent to the human suffering in Gaza. Israel will be different from the Palestinians, themselves, because the reality is that all this suffering is caused by Palestinians against their own people. What the Hamas was doing in Gaza is absolutely atrocious and intolerable. And I’m sure that many who had some hopes that maybe Hamas can be more reasonable and more restrained I think lost these hopes because of what they have been doing to their own people — killing innocent civilians, pulling out from hospital beds Fatah people that were wounded and dropped them off fifth story building to kill them in the street, and terrible other things.

We will not be indifferent. We already are taking care of many of the Palestinians in Gaza during the last few days, and we will continue to deal with it as it comes. Of course, they are not interested in staying in Israel, they want to be amongst Palestinians, and they will be treated in this manner.

Q So you will let them go?

PRIME MINISTER OLMERT: So as I said, we will check every single case and we’ll see how we can help them and I’m sure that we will help them.

As for Syria, I’m afraid that you may have not have understood correctly what the Syrian leader said. The Syrian leader said that he is against any preconditions from the Israeli side, but he’s certainly for preconditions from the Syrian side. One of the preconditions is that he wants President Bush to work more than he does already in regional issues and to be the mediator. And the President said correctly, this is not the — I think — the job for the President of the United States. He’s got many other things to do. And I don’t think, if someone wants to speak directly, he needs the involvement of America in order to allow these negotiations to take place. I am not certain that the understanding of the President of Syria can lay the foundations for immediate discussions between Syria and Israel.

Here is the Jerualem Post coverage, "Bush, PM downplay hope of Syria talks":

Olmert said unequivocally that the US had never told him not to negotiate with Damascus.

"The US never said not to hold talks with Syria," he said. "and we've never asked for their permission. Israel will not ask permission to conduct peace talks if it feels it's right, nor defend itself if it feels it's necessary."

For his part, Bush said that Israel could decide for itself whether it wants to negotiate with Syria, that all options are still on the table regarding Iran, and that despite setbacks in Gaza, his vision of a two-state solution is still viable and should be pushed forward.

At a brief press conference in the White House's Oval Office before meeting with Olmert, Bush said the US had no intention of interceding between Syria and Israel.

"If the prime minister wants to negotiate with Syria, he doesn't need me to mediate," Bush said. "It's up to the prime minister. This man is plenty capable of having negotiations without me mediating."

Syria has let it be known in recent days that it would be interested in negotiations with Israel under a Quartet or US umbrella, something that Olmert said Tuesday was unacceptable. Syria's request for such a framework has been interpreted in Jerusalem as an effort to escape international isolation.

"The Syrian leader said that he is against preconditions from the Israeli side, but he is certainly for preconditions from the Syrian side. One of the preconditions is that he wants President Bush to get more involved then he already is in regional issues," the prime minister said.

Comments (9)

ausamaa said:

In the past, I used to worry about the BAD effect that Israeli politicians will have on US Presidents during their visits to Washington DC. Since Bush & Co. took over the White House, I began to see the visits of Israeli politicians as having a MODERATING effect on the policies and direction of the Bush Administration.

June 20th, 2007, 4:39 pm


Oksana Sharansky said:

The Syrians not understanding this gambling game. Let me help; it is basically a card game at Damascus International Casino, where all the cards are stacked against the players and the odds are less than .00001 to 100 % in favor of the Casino. If you play this game you will end up with an empty wallet, or if you still don’t understand it; I ‘ll explain, Syria will loose Lebanon, will bet the Golan for a total loss, Iran soon will be lost when it receives the new incredible defense technologies from their Syrian “best friend”, making Damascus a worthless strategic value, finally, you have the International Tribunal card and that will simply be used to bet down and average down Assad’s rule over Syria. American bases will then be installed all over Northern Lebanon border with Syria, American-Israeli backed Moslem insurgency will then flow Northward and Eastward. It is a no-win, no holdem card Loooose baby-loooose game Bashar’s Syria keeps playing.

Bush seems to know his game very well, it is the other players (Olmert-Assad duo) that is not getting the game rule down easy. Maybe they can go practice Texas Holdem game in Vegas first.

June 20th, 2007, 5:17 pm


Observer said:

I just watched Frontline on the war in Iraq. In my opinion there has not been any change in the overall thinking of the current president only a variation on the means to continue the american project in Iraq. Therefore, all other issues including Syria, Lebanon, Palestine are subordinates to this overall strategy of permanent bases and total subservience to US control. The problem is that the surge according to all the experts interviewed on the show have concluded that it will not work.
The other information that I saw was in AlQuds Alarabi about the fall intact of the archives and spy equipement of the security center in Gaza in the hands of Hamas and that the equipement is the latest and most sophisticated version. The report also states that other parties are willing to pay huge sums of money to have their hands on the archives and the equipement including Iran. If this is true, then this explains the swift reaction in Tel Aviv and Washington and Abbas labeling Hamas as traitors.

June 20th, 2007, 6:02 pm


t_desco said:

For the record:

À Bar Élias et Ghazza, arrestation d’étrangers et de Libanais bénéficiant d’une double nationalité

Le reportage de Patricia Khoder

Une dizaine de personnes ont été arrêtées au cours de la semaine dernière dans plusieurs villages de la Békaa, notamment à Bar Élias et Ghazza. Selon les autorités concernées, ces individus auraient des liens avec des groupes fondamentalistes, notamment el-Qaëda. Les services de renseignements de l’armée ont perquisitionné diverses maisons dans ces localités, retrouvant notamment trois voitures piégées cachées dans un garage à Bar Élias. Dans les villages en question, on ne parle pas facilement des personnes arrêtées, de peur que l’on soit soi-même interpellé ou que les proches des familles des individus appréhendés sachent que l’on dit du mal d’eux. Les habitants craignent tout simplement que les groupes à qui appartiennent les individus arrêtés, ou les partis qui les soutiennent, se vengent. Étrangement, les histoires recueillies présentent des similitudes avec d’autres affaires semblables. Ainsi, à Bar Élias, où trois étrangers ont été mis aux arrêts, les faits rappellent l’arrestation, en avril dernier, à Dora, Achrafieh et Kornet Chehwane de groupes appartenant à Fateh el-Islam impliqués dans le double attentat de Aïn Alak. À Ghazza, où deux notables du village ont été arrêtés, on ne peut que se souvenir de Ziad Jarrah, l’ingénieur libanais appartenant à la cellule allemande d’el-Qaëda, ayant piloté l’avion de Pennsylvanie, le 11 septembre 2001. Justement, Marj, le village de Ziad Jarrah, est situé à quelques kilomètres de Ghazza et de Bar Élias, villages exclusivement sunnites de la Békaa.

À quelques kilomètres de la frontière syrienne, il faut bifurquer à gauche pour arriver à Bar Élias. « La localité compte environ 30 000 habitants, 15 000 Libanais et 15 000 étrangers », racontent les habitants qui se présentent comme « les habitants pure souche » de la localité. C’est que Bar Élias, important village agricole ayant besoin d’une main-d’œuvre étrangère pour le travail des champs, accueille des ouvriers syriens, des réfugiés palestiniens et des tribus arabes, devenues sédentaires et ayant été naturalisées en 1994.
Et comme partout ailleurs, quand les choses commencent à aller mal, on pointe du doigt les étrangers… De plus, à Bar Élias, deux individus arrêtés sont syriens, un autre est saoudien et un quatrième est un jeune homme appartenant à une tribu arabe dont les membres avaient été naturalisés en 1994. Les services de renseignements de l’armée ont également arrêté des personnes originaires du village, pour interrogation, notamment un vendeur de téléphones portables et de cartes téléphoniques, et un épicier. Ces derniers avaient côtoyé de près les malfaiteurs.
« Notre village a toujours été accueillant. Nous avions besoin des ouvriers syriens et des bédouins pour travailler la terre. Ces derniers ont été naturalisés en 1994 par l’ancien Premier ministre, Rafic Hariri. Quant aux Palestiniens, ils sont arrivés à Bar Élias en 1948, comme tous les réfugiés. Notre village compte le plus de réfugiés palestiniens dans la Békaa, après certes le camp de la Galilée, à Baalbeck », explique un homme. Lui, comme beaucoup d’autres habitants du village, souhaite que « l’armée mène à bien son travail et que le gouvernement puisse installer son autorité sur tout le Liban ».
À Bar Élias, on rappelle également, à qui tente de l’oublier, que la majorité des habitants du village appartiennent au Courant du futur et qu’ils avaient manifesté au centre-ville après l’assassinat de l’ancien Premier ministre Rafic Hariri, bien avant le retrait syrien de la Békaa.
Pour arriver à l’appartement et au garage perquisitionnés par la troupe, il faut aller au secteur Maccaoui. C’est dans cette zone que les services de renseignements de l’armée ont arrêté les deux Syriens et le Saoudien, qui avaient loué un appartement, il y a tout juste un mois et demi.
L’histoire de ce groupe rappelle étrangement celle des cellules démantelées à Beyrouth-Est, un mois après l’attentat de Aïn Alak : les locataires paient leur loyer rubis sur l’ongle, aucun voisin ne se plaint d’eux, ils sont propres et habillés correctement, ils ne parlent pas entre eux en public, ils se déplacent à bord d’une motocyclette, ils sont très discrets et, dès leur arrivée, ils ont installé des rideaux épais aux fenêtres.
Oum Mohammad habite le rez-de-chaussée de l’immeuble, où les trois malfaiteurs s’étaient installés. « Ils ne m’ont jamais adressé la parole, souligne-t-elle. Je n’ai jamais entendu le timbre de leur voix. L’un d’eux me donnait la trouille quand je le croisais. C’était des gens qui avaient les moyens. Ils mangeaient tout le temps des plats cuisinés dans les restaurants. Dans leur poubelle, il y avait plein de cartons et de plastiques d’emballages portant les sigles de restaurants de la zone ou de boulangeries. »
« Ils ne faisaient pas de bruit, à part le vrombissement du générateur électrique qu’ils avaient installé car, comme m’avait raconté la propriétaire de l’immeuble, ils travaillaient dans l’informatique et avaient besoin du courant 24 heures sur 24 », raconte-t-elle.
Elle se souvient aussi que lorsque le pilote de sa propre télévision était tombé en panne, son mari était monté chez les voisins censés être des experts en informatique pour de l’aide, mais en vain.

Le témoignage d’Oum Marwan
Au premier étage, juste en face de l’appartement, mis sous scellés par les autorités, se trouve la maison d’Oum Marwan, la propriétaire de l’immeuble.
« Dès qu’ils sont arrivés, ils ont installé des rideaux et changé la serrure de la porte d’entrée. L’un d’eux m’a dit qu’il s’appelait Tarek. Les autres ne m’ont jamais adressé la parole. D’ailleurs, quand je les croisais dans les escaliers, ils baissaient tout le temps la tête. J’ai cru que c’était par timidité. Cela fait exactement un mois et demi qu’ils sont arrivés. Je n’ai jamais senti leur présence. Ils ne faisaient pas de bruit. Ils ne m’ont jamais laissé entrer dans l’appartement. Tarek me donnait le loyer ou l’abonnement de l’électricité sur le pas de la porte. Quand je frappais chez eux, je m’identifiais pour qu’ils ouvrent la porte », raconte-t-elle.
Oum Marwan se souvient qu’elle « les avait prévenus un jour que la municipalité devait venir pour recenser les étrangers qui se trouvent dans le village. Les policiers m’ont raconté ensuite qu’ils étaient venus à trois reprises dans l’immeuble, mais que le groupe ne leur a jamais ouvert la porte », dit-elle.
Il faut emprunter une route en terre battue, qui serpente dans des champs de blé, pour arriver au garage où les autorités ont trouvé trois voitures piégées, dont une camionnette. Ce garage avait été loué par les individus arrêtés dans l’appartement d’Oum Marwan. Ici aussi on donne la même version. Les habitants n’ont jamais entendu du bruit, n’ont jamais remarqué les déplacements des trois individus et n’ont jamais pu imaginer qu’il puisse y avoir des voitures piégées cachées à quelques mètres de chez eux.
Le propriétaire du garage est un homme de la tribu Loueiss. Il habite le quartier bédouin de Nahriyé. Lui n’a jamais vu les locataires des lieux. C’est son neveu, actuellement arrêté, qui a servi d’intermédiaire.
Il est difficile à un étranger de se promener seul dans ce quartier. Il est vite repéré, filé et invité à prendre un café dans une maison bâtie en dur, mais qui ressemble terriblement à une immense tente.
Ici la terre est recouverte de tapis et de coussins où l’on s’installe. Le café à la cardamome est servi dans une grande tasse et, si vous plaisez à votre hôte, il vous invitera à vous installer sur une chaise en plastique ou sur un fauteuil usé traînant dans un coin.

Rencontres au marché
Cheikh Ahmad Loueiss, responsable de la tribu qui porte le même nom, raconte qu’à l’instar de tous les membres de sa famille, il a été naturalisé en 1994. Il dit aussi que toute sa tribu, comme les autres tribus arabes de la Békaa, s’est rendue à plusieurs reprises au centre-ville pour prendre part aux manifestations de la révolution du Cèdre. « Nous nous sommes sédentarisés en nous installant dans ce village il y a plus de cinquante ans », affirme-t-il.
Il tient à raconter l’histoire de l’un des membres de sa tribu actuellement en prison. « Ce jeune homme travaille au marché. Dans tous les villages de la zone, notamment à Marj, Bar Élias, Taalabaya et Ghazza, il y a un marché par semaine. Les marchands se déplacent donc selon les jours. Ce jeune homme vend de la quincaillerie et des ustensiles en plastique. Il a fait la connaissance d’un Syrien, son voisin au marché. Il le retrouvait dans tous les villages durant les jours de marché. Un jour, ce Syrien lui a demandé s’il pouvait lui trouver un garage à louer pour qu’il puisse, avec d’autres marchands syriens, stocker de la marchandise. Le jeune homme s’est donc adressé à son oncle qui a accepté de louer ses garages sans pour autant rencontrer le marchand syrien. Le jeune Loueiss a donc remis l’argent de la location à son oncle d’une part et les clés du garage au marchand syrien de l’autre », raconte Ahmad Loueiss.
Le garage a été utilisé par les trois bandits arrêtés dans l’appartement d’Oum Marwan. On ne sait pas si ledit marchand syrien a été arrêté.

Argentine et Venezuela
Il faut reprendre la route principale pour arriver à Ghazza. Ici la situation est tendue et les habitants sont très méfiants. Politiquement, le village est divisé entre deux courants, celui du Futur et le Baas syrien. Le village est celui de Abdel-Rahim Mrad, ancien ministre prosyrien.
Dans ce village, où deux individus « profondément religieux », selon toutes les personnes interrogées au village, ont été arrêtés et où un autre a pris la fuite, tout le monde se guette.
Voici donc l’histoire, après diverses vérifications auprès des habitants du village qui veulent garder l’anonymat.
Les services de renseignements de l’armée ont perquisitionné trois maisons lundi dernier. L’une des maisons est celle d’un maçon d’une vingtaine d’années, né d’une mère originaire du village et d’un père syrien. Peu avant la perquisition, le jeune maçon a pris la fuite, ce qui pousse tous les habitants du village à penser qu’il doit être impliqué dans une quelconque histoire.
Ce maçon est très religieux. Il porte la barbe, il prie cinq fois par jour, n’écoute pas de la musique, ne fait plus de sport. Il a même arrêté de voir ses anciens amis et s’est éloigné de sa famille. Avant de rencontrer un homme venu récemment au village, il dansait et buvait de l’alcool. L’homme en question, qui a été arrêté par l’armée, est un Vénézuélien d’origine libanaise. Il est rentré au Liban, il y a cinq ans, avec sa femme qui porte des gants noirs et un voile noir qui lui cache tout le visage, sauf les yeux.
Ce garçon appartient à une famille aisée du village qui est présente au Venezuela depuis plus de cinquante ans. La famille, qui habite dans un bâtiment en pierres blanches, est croyante sans pour autant être fondamentaliste. Elle est connue au village pour sa générosité, surtout durant le ramadan.
À Ghazza, tout le monde sait que le jeune homme est très religieux. Il prie surtout dans des mosquées hors du village, notamment à Marj et à Majdel Anjar où il existe des mosquées tenues par des cheikhs salafistes.
Au village, on parle aussi du mariage de l’une de ses nièces. Durant la cérémonie, il a empêché les invités d’écouter de la musique et la jeune mariée de porter sa parure en or. Pour lui, ce genre de choses relève d’habitudes païennes, étrangères à l’islam.
Certains habitants ne peuvent pas concevoir l’idée qu’il puisse appartenir à une cellule terroriste, affirmant qu’il est tout simplement « religieux » et que les militaires n’ont pas retrouvé des armes chez lui, alors que d’autres enfoncent le clou et parlent d’une maison perquisitionnée à Khiara, de laquelle il s’est évadé en se déguisant en femme voilée de noir.
L’autre individu arrêté au village est également un Libanais au passeport vénézuélien. Lui aussi est religieux. Sa famille vit au Liban depuis deux ans, alors que lui se déplace entre la Chine, l’Arabie saoudite, les États-Unis, le Venezuela et le Liban. Lui aussi est très aisé, distribuant des aides aux nécessiteux du village. Il a été arrêté alors qu’il se trouvait chez son ami qui porte comme lui la double nationalité libanaise et vénézuélienne.
L’armée a arrêté plusieurs autres personnes dans divers villages de la Békaa, notamment à Taalabaya et Jdita. Parmi les personnes arrêtées, un Libanais ayant également la nationalité argentine. Parmi les endroits perquisitionnés, les locaux d’une association religieuse qui distribue des médicaments aux nécessiteux. L’enquête est en cours.

L’Orient-Le Jour, 20 Juin 2007

June 20th, 2007, 7:59 pm


Nur al-Cubicle said:

Observer, I know that the Israelis have been flying drones over the Gaza Strip. But a sophisticated, high tech security center run by Fatah? That sounds phantabulous.

Meanwhile, Abbas is lying is ass off. Have you heard what he’s been saying? The Iranians are in the Gaza Strip. Wha-ha-ha! Why, Hamas has defiled the symbols of the nation. Oh, pleeeeeze! He won’t deal with terrorists, assassins and “golpistas”. No, Mr. Abbas, you are the “golpista”, at least that’s what the January 2006 election results say. Have a look in the mirror, Mr. Abbas, and why you lost those elections!

“The failure of the PLO, rejected as a partner in negotiations by an Israel that is more unilateral than ever; the inability of the Palestinian Authority to provide security for a population facing exactions from armed gangs, most of which emanate from Fatah, Yassir Arafat’s own movement which had become the backbone of the Authority, and … Israel’s targeted assassinations; and, the corruption of a number of officials in the context of worsening endemic unemployment.”

June 20th, 2007, 8:09 pm


Nur al-Cubicle said:

With respect to so-called double nationality, Lebanese are everywhere (whew, South American alone!) and I suspect that there is some kind of right to return to the homeland. Just cause you’re Arab, rich and travel doesn’t mean you’re some kind of al-Qaeda lieutenant. Sounds like a witch hunt to me.

June 20th, 2007, 8:16 pm


Observer said:

All I am reporting is what I read in both Haaretz and Alquds Alarbi. I would think that the PA received some equipement for listening devices. This is why targeted assassinations are working. All the masked men of Hamas are masked because they know that the Mossad has infiltrated a lot of the PA security forces.

June 20th, 2007, 9:05 pm


Nur al-Cubicle said:

Oh, who the hell knows who an al-Qaeda agent is? It’s the poor blokes in Gaza. Then its the home-grown government in Somalia. Then its the Palestinian refugees crowded into Lebanse camps. Then it is some kid in a madrassa. It is a convenient bogeyman that can be asserted at any time, with license to kill, I might add. The Real Al-Qaeda is probably something else entirely.

June 20th, 2007, 11:04 pm


Frank al Irlandi said:

Here is an interesting article in response to a Kommersant story.



By Pavel Felgenhauer

Wednesday, June 20, 2007

Yesterday, June 19, Moscow’s respected business daily Kommersant reported that Russia’s arms trading monopoly Rosoboronexport has begun to fulfill an arms deal it secretly signed with Syria earlier this year to sell five MiG-31E (Foxhound) jet fighters, considered one of the best in the world, and an additional unspecified number of the newest MiG-29M/M2 fighter-bombers. The paper reported the total price to be around $1 billion. MiG-31s were produced in Nizhniy Novgorod at the Sokol aviation factory from 1981 to 1994 (some 500 planes overall). Since production has been terminated, Syria, according to Kommersant, will get the jets from the Russian Defense Ministry stockpile after a refurbishing at Sokol (Kommersant, June 19).

Kommersant suggested that Iran is partially or even fully covering the purchase bill, and that the jets may partially or fully end up as part of the Iranian air force. Commenting on the Kommersant report, Foreign Ministry spokesman Mikhail Kamiynin yesterday morning told reporters, “All Russian arms deals comply with international law and Russia’s obligations under international treaties and UN Security Council resolutions” (RIA-Novosti, June 19). This vague statement was widely taken as indirect conformation of the Kommersant story, but it later turned out to not be the case. By the evening of June 19 Rosoboronexport CEO Sergei Chemizov, speaking in Paris at the Le Bourget Air Show, had denied the existence of any jet fighter deal with Syria (RIA-Novosti, June 19).

This is not the first time that Kommersant has published a page-one “scoop” on breaking arms trade news that later turned out to be not fully accurate. Last month Kommersant reported that Libya and Russia were close to finalizing a $2.2 billion arms deal (see EDM, May 9). Neither Moscow nor Tripoli confirmed the report.

Last week Kommersant reported that Venezuelan President Hugo Chavez might buy nine Russian submarines, reportedly worth $2 billion, when he visits Moscow this month to meet President Vladimir Putin (Kommersant, June 14). This deal seemed fishy from the start, since it clearly exceeded the present capacity of Russian shipbuilders to make new subs and the Venezuelan navy’s capacity to run so many new ships. Kommersant reported that Venezuela had chosen Russian subs over others offered by Germany and France, which also sounded odd, because Russian conventional attack subs, including the latest models, are outdated and significantly inferior to German and French ones. Venezuelan Defense Minister Raul Isaias Baduel promptly denied that his government was planning to buy submarines from Russia (RIA-Novosti, June 15).

Kommersant claims the MiG-29M/M2 is more or less the same jet Russia is currently peddling to India as the MiG-35 (Kommersant, June 19). The MiG-35 is still only a flying prototype — not a real fighter — and the Russian Air Force does not have any such planes. If India chooses a European or U.S. fighter instead, the MiG-35 as well as the MiG-29M/M2 may never enter serial production.

The MiG-31, in turn, is a real fighting jet. Russia today has some 280 MiG-31s. Before delivering the aircraft to buyers, arms traders and producers first remove secret Russian military equipment. Then the jets are repainted and sold as “modernized” for high prices, creating sky-high profits that do not seem to ever reach state coffers (see EDM, July 31, 2006, January 4, 2007).

Since the collapse of the Soviet Union in 1991, Moscow has been trying to sell the MiG-31. The plane has been displayed at air shows, but no customers have come forward. The MiG-31 is a highly specialized jet — not a fighter per se, but an interceptor specifically designed to kill long-range U.S. cruise missiles. The MiG-31 is a bulky two-seater that can carry up to eight air-to-air guided missiles with a range of up to 120 kilometers The MiG-31 can fly supersonic near the earth’s surface as well as high up. It is a purely defensive fighter, designed to be used over friendly territory to defend against massive air assaults. The MiG-31 has sophisticated and powerful radar that can track 24 different targets simultaneously and exchange information with other MiG-31s and ground control centers.

Any country that is seriously preparing to meet the U.S. military on the battlefield, as Iran seems to be, would want to have such a jet to meet a typical U.S. air assault complimented with hundreds or thousands of cruise missiles, as happened in 1999 in Yugoslavia and in 1991 and 2003 in Iraq. Syria could also want several such jets, if Washington were to decide to attack, say, terrorist-connected targets on its territory. The MiG-31 deal with Syria, as reported by Kommersant, seems more plausible, than stories about, say, nine subs for Venezuela.

Chemizov has denied the MiG-31 contract, but Kamiynin was deliberately noncommittal. Kommersant may have received confidential information about the possible deal and the leak could have been deliberate. The arms trade stories Kommersant has been printing may be tests of Western (U.S.) reactions, to see what would happen, if imaginary arms contracts suddenly turn out to be real. These leaks also may be a signal to the West to understand what woe to expect if the Russo-U.S. summit next month in Maine goes awry.

June 21st, 2007, 2:18 am


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